Earl Slick: fundador de una aerolínea, desarrollador bancario, trabajador de campo

Earl Slick (derecha) y su hermano Tom Slick fueron los fundadores y vicepresidentes de Slick Airways, una empresa de carga.  Foto cortesía del Southwest Research Institute, utilizada con autorización.
Earl Slick (derecha) y su hermano Tom Slick fueron los fundadores y vicepresidentes de Slick Airways, una empresa de carga. Foto cortesía del Southwest Research Institute, utilizada con autorización.

La primera de dos partes.

En 1972, entre 50 y 100 personas consideraban hogar a los Currituck Banks. El número real no es importante. Podría haber sido un poco más o incluso un poco menos. La cuestión es que nadie lo sabía ni le importaba. Los kilómetros de dunas de arena cubiertas de maleza, llanuras bajas del interior y extensas marismas estaban en gran parte vacíos, excepto por pájaros y peces, y así era como los nativos lo preferían.

Que no podía permanecer intacto era más o menos evidente. Currituck, una economía agrícola pobre y centenaria, necesitaba dinero, y desarrollar sus 23 millas de frente al mar virgen parecía ser la respuesta. Los desarrolladores ya habían comprado miles de tesoros y estaban ocupados armando diseños para complejos turísticos, desde Duck hasta Corolla. El condado tenía un plan aproximado para afrontar lo que estaba por venir, pero necesitaba tiempo y ayuda. Fue un momento existencial en cierto modo. Lo que estaba en juego era nada menos que el futuro de Currituck Banks, tan brillante pero a la vez tan peligroso.

Una noche de ese año, el desarrollador multimillonario de Winston-Salem, Earl Slick, recibió una sorprendente llamada telefónica de un guía de caza de patos de Currituck. Carl P. White ciertamente conocía cada centímetro de sonido. Pero más allá de eso, fue un inversor astuto que escuchó atentamente a los industriales ricos que buscaban bancos y utilizaban ese conocimiento para comprar acciones y tierras. Unos años antes, White había llevado a Slick a comprar el Narrows Island Club, un rico pantano de 1.000 acres al sur de Poplar Branch Landing. Ahora White propuso un nuevo acuerdo. Los antiguos propietarios del Pine Island Yacht Club, la familia Barney de Hartford, Connecticut, estaban buscando un comprador. La propiedad incluía casi cinco millas de pantanos prístinos y frente al mar que se extendían hacia el norte desde la frontera del condado de Dare.

Slick conocía el sector inmobiliario. Había sido invitado al club y disfrutaba disparando allí. Pero ya era dueño de The Narrows y planeaba construir allí una casa familiar más grande y sustancial. Su respuesta fue no. La idea de ser dueño de Pine Island lo puso nervioso y, en el transcurso de varios días, Slick se encontró vacilando de un lado a otro. Finalmente, le pidió a White que averiguara cuánto quería la viuda Barney.

Una vista del Pine Island Yacht Club original, construido en 1913 y ahora parte del Santuario Pine Island Donal C. O'Brien y del Centro Audubon.  Foto de : Gil Gaul
Una vista del Pine Island Yacht Club original, construido en 1913 y ahora parte del Santuario Pine Island Donal C. O’Brien y del Centro Audubon. Foto de : Gil Gaul

La decisión de Slick tendría un impacto importante en la dirección futura de Currituck Banks, preservando y cambiando dramáticamente su panorama, remodelando su arquitectura, e incluso ayudando a cambiar la economía de una segunda economía basada en el hogar a un mercado basado en la inversión. No es que muchos de los visitantes que abarrotan los North Banks reconozcan estos efectos. La mayoría nunca ha oído hablar de Earl Slick ni conoce su historia. Y para Slick, que murió en 2007 a la edad de 86 años, habría sido apropiado.

Cuando se le preguntó sobre su profesión, Slick se refirió a sí mismo en broma como «entrenador de perros». Sin embargo, aquí estaba un inversor loco e instintivo que poseía aerolíneas, ranchos ganaderos, bodegas y estaciones de televisión, entre sus muchos y variados intereses. Y aunque Slick rara vez buscó publicidad, construyó dos de los complejos turísticos más comentados en Currituck Banks: Sanderling, una comunidad rústica con temática de naturaleza, y el extenso Pine Island Resort, que cuenta con más de 300 mansiones de lujo junto a la playa. En cierto modo, la historia de Earl Slick refleja la historia más amplia y compleja de los propios Bancos, una mezcla de impresionantes reservas naturales, vías fluviales y bosques marinos conectados a una cinta transportadora de complejos turísticos cada vez más grandes y exclusivos: un impacto cultural y ambiental. que ha estado sonando durante décadas.

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Earl Frates Slick nació en el oeste de Pensilvania en 1920, pero creció en la ciudad de Oklahoma, donde su padre trasladó a la familia para buscar petróleo. Tom Baker Slick era el hombre estadounidense del momento: independiente, emprendedor, aparentemente incansable. Pero al principio tuvo tanta mala suerte que los lugareños empezaron a llamarlo «Dry Hole Slicks». Eso cambió en un instante cuando Tom B. encontró petróleo en el pozo número 4 de Eakin, produciendo 10.000 barriles por día. Otro pozo produjo la asombrosa cifra de 43.000 barriles por día. Tom B. pronto fue nombrado por los mismos lugareños como el gato montés más feliz: ¡diablos, “el rey de todos los gatos montés”, el gato montés más famoso del mundo!

El dinero fluyó. Millones y millones de dólares. Earl y su hermano mayor, Tom Jr., crecieron rodeados de riqueza y privilegios, se alojaron en Exeter y asistieron a Yale con un estipendio de vida de 10.000 dólares al año. Pero la vida no siempre fue fácil. Perdieron a su padre a causa de un derrame cerebral a la edad de 46 años. Los niños tenían sólo 14 y 10 años. Su madre se volvió a casar con el socio de Tom B., Charles Urschel, quien luego dirigió el negocio petrolero. Años más tarde, Tom Jr., considerado un brillante estudiante de esoterismo, se obsesionó con cazar al Yeti. Él también murió a los 46 años cuando el avión que pilotaba se estrelló cuando regresaba de una aventura canadiense. Quienes conocieron a Earl Slick dijeron que las muertes lo perseguían y les preocupaba que él también estuviera destinado a morir joven.

Después de Yale, Slick voló barcos de carga en la guerra y vio oportunidades comerciales en el uso de aviones para transportar alimentos y mercancías de costa a costa. Poco después de su baja, en diciembre de 1945, se enteró de que el ejército iba a subastar nueve Comandos Curtus del Ejército excedentes y se dirigió a Washington. Según un breve perfil en la revista Time, A las 13:00 horas entró en la división de aviones excedentes y salió 15 minutos más tarde como propietario de un avión. «Después de eso, las cosas empezaron a moverse muy rápido», le dijo a un periodista.

Slick tenía 25 años. Obviamente, no podría haber comprado los aviones, que costaron 247.000 dólares, sin el dinero de su familia. Sin embargo, al igual que su padre, era implacable, impaciente e infinitamente creativo. Con el paso de los años, convirtió a Slick Airways en una de las dos compañías de transporte aéreo más grandes del país, transportando frutas y verduras frescas en aviones refrigerados desde California a la costa este, y luego contrató el transporte de equipo militar de ida y vuelta al sureste. Asia.

Mientras construía Slick Airways, Earl también buscó otras oportunidades comerciales. En 1948, vendió dos granjas de algodón a Lloyd Bentsen Sr., padre del futuro senador estadounidense y candidato a vicepresidente. También compró Mossy Dell, una granja de caza de codornices de 16.000 acres en Georgia, donde el joven y atractivo hombre de seis pies saltaba de la silla, e invirtió en un extenso rancho ganadero en el suroeste de Australia con el presentador de televisión Art Linkletter y otras celebridades. . Con el tiempo, se expandió hacia el desarrollo de bienes raíces comerciales, construyó uno de los primeros centros comerciales Thruway de Carolina del Norte, invirtió en un viñedo, renovó edificios históricos, compró participaciones en estaciones de radio y televisión, construyó residencias de ancianos y financió carreras de Fórmula 1. equipo Slick Racers Inc. Colecciona costosas obras de arte y exhibe caballos de exhibición, incluido Beau Black, un sólido castrado negro que, según artículos periodísticos, «rara vez probó la derrota en el ring».

«A Earl le encantó la aventura», recordó el abogado y amigo de la familia Paul Mickey Jr. «Creo que le gustaba la vida de Ernest Hemingway. Nunca me di cuenta de que era un pensador tan profundo como un hombre de negocios ingenioso y hábil. Cuando lo vi, estaba cansado. Era un deportista».

En 1952, Earl trasladó las operaciones de Slick Airways a Los Ángeles mientras trasladaba a su familia a Winston-Salem, un pequeño pero próspero centro textil y tabacalero. William E. Hollan Jr., amigo de la familia y socio comercial desde hace mucho tiempo, explicó que probablemente fue para que Slick pudiera estar más cerca de Washington, donde él y su negocio de transporte aéreo estaban representados por la poderosa firma de abogados reguladores Steptoe & Johnson. «Fue antes de los jets. Eran aviones de hélice… y era un vuelo largo desde San Antonio a Washington. Winston-Salem estaba mucho más cerca. Podía subir y regresar en un día», dijo Hollan.

A Slick también le gustó la cultura amable y unida de Winston-Salem. Rápidamente se hizo amigo de los directores ejecutivos de Hanes Textiles, Chatham Manufacturing, Reynolds Tobacco, así como del socio gerente de Steptoe & Johnson, Paul Mickey Sr., también de Winston-Salem. Earl y su esposa Jane construyeron un refugio en Roaring Gap, un pequeño y exclusivo complejo de montaña donde socializaba la élite corporativa de Winston-Salem. Allí adoptaron un ritmo cómodo entre un pequeño grupo de amigos que valoraban su privacidad y sus privilegios.

«Había mucho dinero, sí», dijo Hollan, quien actuó como portavoz de la familia para el artículo, «pero no era una riqueza ostentosa como la de los yanquis en el norte. Earl lo admiraba. Había mucho encanto sureño. Era mucho más su estilo de cosas.»

Al principio de su carrera, Slick habló con la prensa e incluso pareció disfrutarlo. Pero a medida que fue creciendo se volvió más discreto e incluso tímido. Rara vez aparecían fotografías en los periódicos y evitaba las entrevistas. Su caridad, a menudo generosa, no fue difundida. Cuando se difundieron varios rumores e historias, ordenó a su personal que no respondiera. Se estaba elaborando un código de conducta. Su enfoque se extendió a la caza de Currituck Banks, que Slick visitó por primera vez en 1952 como invitado de Steptoe & Johnson. Cuando compró su propio club e invitó a los invitados, descubrieron que había reglas estrictas. Los invitados nunca disparaban antes del amanecer y cuando se quedaban ciegos no se les permitía cambiarse de ropa. Les dieron una caja de casquillos (siempre de cobre, nunca de plomo, porque el plomo era venenoso) y una vez que se acabaron, eso fue todo. Para Slick, la caza se trataba de experiencia y amistad, no de cuántas aves cazaba un cazador.

Hay otra posible explicación para la inclinación de Slick por la privacidad. En la década de 1930, su padrastro Charles Urschel fue secuestrado de su mansión en Oklahoma City mientras jugaba bridge con amigos. Los ladrones estaban liderados por el famoso George «Machine Gun» Kelly y su esposa Kathryn. Urschel regresó a casa nueve días después. Pero la familia nunca volvió a ser la misma, se retiró de la vida pública y contrató guardias armados para rodear su casa.

Ahora, mientras hablaba de comprar el Pine Island Club, Slick vacilaba entre sus roles: un conservacionista que amaba el aire libre y un desarrollador que ganaba millones comprando y vendiendo tierras. ¿Cómo podría equilibrar estas fuerzas aparentemente opuestas? ¿Debería siquiera intentarlo? ¿O debería simplemente abandonar el trato?

Siguiente en la serie: La historia de Pine Island

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